新中国成立后,梅兰芳就一直想搞一个新戏。1950年秋天,他在天津演出时,曾托阿英帮助物色题材,阿英当时推荐了唐人小说中的《柳毅传》,梅兰芳也挺喜欢。可是那些年由于忙于赴各地巡回演出,加上众多的社会活动和出访任务,梅兰芳实在抽不出时间编排新戏,所以这事也就搁置了下来。
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  1953年,梅兰芳在上海第一次看到河南省洛阳市豫剧团马金凤演出的豫剧《穆桂英挂帅》,便十分感兴趣。因为早在四十年前,他就演过有关穆桂英青年时代恋爱故事的戏——《穆柯寨》《枪挑穆天王》等,所以对穆桂英这个角色是深有感情的。于是他立即请马金凤到思南路的梅宅作客,并与她亲切交谈,交流各自的体会。他说:“我看了不少戏,但老穆桂英这个人物,还是第一次在豫剧中发现。”穆桂英老当益壮的精神令梅兰芳深深感动。
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  1955年4月,文化部在北京举行“梅兰芳周信芳舞台生活五十年”纪念活动。期间,梅兰芳在邀请周信芳到他家吃饭时又谈道:“我想搞点新戏。我老了,扮上戏已经不漂亮,唱卖份的戏不合适了。要是再唱《天女散花》,恐怕脸上擦的粉会自动掉下来,我可要成为‘老仙女’了,所以,我想搞些类似《穆桂英挂帅》那样描写古代中年妇女的新戏。”
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  1959年,是新中国成立的第十个年头。这年的年初,梅兰芳考虑排演一个新戏向国庆十周年献礼,当时有两个剧目可供选择。一个是原来考虑过的《柳毅传书》,另一个就是《穆桂英挂帅》,并已由陆静岩、袁韵宜两位女编剧改写成京剧本《穆桂英挂帅》。这两个剧本同时放到了梅兰芳的书桌上,他一一细读,并反复推敲,终于选定了后者。



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